[F1专栏]F1赛事如何说服轮胎厂留下?

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自从Bridgestone轮胎宣布将于2011年退出F1赛事之后,哪一个轮胎巨头将递补参赛成为许多赛坛人士关心的话题。进入4月之后,之前被视为「烫手山芋」的F1轮胎供应商却突然变成许多人眼中的肥肉,包括Pirelli、Michelin、Cooper-Avon甚至连韩国轮胎厂商都递交了参赛名单,轮胎厂商希望在F1赛事中扮演什幺角色?又希望得到什幺回报?我们可从轮胎巨头们与FOTA的协商过程中略知一二。

轮胎在F1比赛中有多幺重要?西班牙站终场前爆胎退赛的Lewis Hamilton恐怕心中最清楚。自从Bridgestone获得「独家经营权」之后,绰号「黑色甜甜圈」的比赛用轮胎似乎并没有受到车迷应有的重视!事实上不论你的赛车状况多好、空力套件性能多幺优异,与地面接触产生摩擦力还是要靠着这四条轮胎。轮胎在F1史上的地位重要之至,2001-2006年甚至引发过着名的「轮胎战争」。FIA主席Max Mosley为了遏制车队预算由于轮胎竞争而大幅飙高的趋势,决心自2007赛季起恢复单一轮胎供应商制度。崇尚竞争精神的Michelin因不满此项制度而退出F1,Bridgestone自本赛季开始再次成为11支车队共同的轮胎供应商,长达6年的「轮胎战争」方告结束。

[F1专栏]F1赛事如何说服轮胎厂留下?轮胎在F1比赛中有多幺重要?西班牙站终场前爆胎退赛的Lewis Hamilton恐怕心中最清楚。
在过去两家轮胎大厂全力竞争的时代,轮胎供应商每年在F1赛事中的预算大概在3000万美元左右。而与Ferrari、McLaren等大车队合作,不仅要免费提供产品试用,更需要赞助一笔不小的费用。F1比赛使用的轮胎单价在1000英镑左右,一场比赛每辆赛车平均使用12条轮胎 (三组) 。当年Bridgestone轮胎厂为了让Ferrari换上自己的轮胎,每年都投入近1100万美元赞助该队,资源投入可谓十分巨大。

Bridgestone于1931年由石桥正二郎创办,儘管历史没有欧美对手要久,但这家日本本土轮胎品牌却成长迅速。1997年Bridgestone首次现身F1比赛,在这之前该赛事轮胎供应商被Michelin、Pirelli和Goodyear等厂商掌控,外界也怀疑日本轮胎厂产品的性能。不过1998年与McLaren车队联手拿下车队冠军后,Bridgestone开始扬名F1赛坛。2000年更协助Ferrari走出低谷,重夺失落21年之久的世界冠军。评估了当时红军的强大战力,Bridgestone决定与Ferrari车队紧密合作。Michael Schumacher在Ferrari车队取得了辉煌的成功,Bridgestone投入所有资源只为研发最适合他驾驶风格的轮胎功不可没。少了Ferrari车队与Bridgestone作为后盾,2010年复出之后的大舒走的颇为艰辛。

[F1专栏]F1赛事如何说服轮胎厂留下?过去轮胎厂商在F1赛事内投入了鉅额资源。
从2007年唱起独脚戏至今,Bridgestone发现参与F1赛事的宣传效果大幅降低,加上过去几年全球轮胎产业格局发生了巨大变化,2007年开始的经济衰退造成汽车销售数量大幅滑落,轮胎厂也因此受害,加以韩国与中国製造的低价轮胎大量出口海外抢佔市场。外界盛传金融危机导致Bridgestone出现4.2亿美元亏损,仅向F1参赛队伍收取轮胎使用费又绝对无法平衡开发新配方的庞大开支。由于油价持续高涨,普通消费者对轮胎的需求已经从「抓地性能」转向「节能减碳」。过去几年汽车製造商开始偏好使用滚动阻力更小的轮胎,因为如此能大幅提升车辆燃油效率。根据车厂的实验数据,车辆减重125-250磅 (约56-113公斤) 可提升0.3-0.5英哩/加侖的燃料效率。相比之下若换用低滚动阻力的轮胎,将会增加1.0-2.5英哩/加侖的燃料效率,可说是车辆减重效果的3至5倍。

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低滚动阻力轮胎其燃油经济性的提升得益于新型橡胶配方和胎面花纹设计。在北美轮胎销售公司Tire Rack进行的测试中,轮胎最多可使燃油效率提高了将近5%,差别不可谓不大!Goodyear轮胎厂推出的一种滚动阻力较小、名为「Assurance Fuel Max」的轮胎今年成为2010年式Ford Fusion S汽车的标準配备。GM车厂预定于2011年推出的混合动力车型Chevrolet Volt也将使用这款轮胎。2010年式长轴版Mercedes-Benz S400混合动力版本则使用Bridgestone轮胎推出的节能轮胎「Potenza RE050 Ecopia」,前述两家轮胎製造商都期望未来有更多的汽车製造商及消费者他们的产品。过去20个月Bridgestone不断要求FIA与FOTA将「绿色节能轮胎」纳入科技规则,希望能够透过F1赛事平台来宣传自己的低滚动阻力轮胎产品,但这些呼吁并没有得到来自FIA的正面回应。内幕人士透露多数F1车队希望Bridgestone续留F1赛道。竞技部门总监Hiroshi Yasukawa表示他将把车队的态度传达公司高层,但预料该厂希望见到轮胎相关的科技规则有所改变。

[F1专栏]F1赛事如何说服轮胎厂留下?由于油价持续高涨,普通消费者对轮胎的需求已经从「抓地性能」转向「节能减碳」。
无独有偶,2006年宣布退出F1赛事的Michelin也表态如果FIA能够本着「轮胎供应多样化」的原则,那幺法国轮胎巨头也不排除重返F1赛道。前任Michelin竞技部门总监Pierre Dupasquier清楚表示如果FIA强硬实施「单一轮胎供应商」政策,他们会是第一个离开的轮胎供应商。随着新任FIA主席的上任与Brisgestone的退出,Michelin轮胎也成为递补供应商的考虑之一。不过该厂高层也清楚表示重回F1赛道的条件是确立「轮胎供应商多样化」的原则,同时也希望将环保要素考虑在内。

与Bridgestone相比,Michelin的提案更为激进:该厂希望F1赛车的轮胎能够大幅加大 (由现有的13吋加大为更靠近市售车的18吋轮胎) 。Michelin相信这将有助该厂将在F1轮胎上的研究成果移转至市售产品,2005年Michelin编列7000万美金做为F1参赛计画预算。为了提供F1车队最优异的比赛用胎,Michelin位于法国Clermont-Ferrand的研发人员开发出超过150种以上的橡胶配方,因此该厂希望能更有效利用这些研发成果至市售产品上。不过更改轮胎尺寸将大幅改变现有F1赛车的空力设计,需要投入大量的人力与物力进行对赛车进行重新研发、这还没有加上周边轮胎运输及设备改装的相关费用。预料Michelin轮胎的提案将遭到FOTA成员的大力反对,加以Michelin的全年轮胎使用费报价是Cooper-Avon的三倍,要游说F1车队们同意并不简单。

[F1专栏]F1赛事如何说服轮胎厂留下?更改轮胎尺寸将大幅改变现有F1赛车的空力设计,需要投入大量的人力与物力进行对赛车进行重新研发,这还没有加上周边轮胎运输及设备改装的相关费用。
截至本文截稿前,F1车队们仍未能对2011年轮胎供应商达成共识,漫长的讨论过程将延续至土耳其站週末。「遴选未来F1轮胎供应商」一案清楚透露出一个讯息:汽车运动最终是为商业服务!即使过去每年投入将近上亿美元的预算参赛,Michelin与Bridgestone却一致认为这笔看似高昂的开支「其实相当划算」。Bridgestone竞技部门负责人Hiroshi Yasukawa过去也认为F1是该厂最成功的行销方式,但随着比赛竞争力不断下降、F1赛事发展方向又与汽车市场趋势逐渐脱节,要说服顶尖轮胎厂商留在F1赛道内恐怕只剩下「友情拉拢」一途。

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